Jennifer (30): "Ik geef nu de hulp die ik zelf had willen krijgen"

Jennifer (30) kende een lastige start van haar volwassen bestaan. Ze raakte dakloos en belandde in de prostitutie. Nu volgt ze een opleiding die haar klaarstoomt tot professioneel ervaringsdeskundige en helpt ze anderen die in de problemen zitten. " Ik begrijp wat het met je doet."

Enthousiast geeft Jennifer een rondleiding door een gerenoveerd complex van een Blijf van mijn Lijf huis in het midden van het land. Hier krijgen bewoners een beschermd dak boven hun hoofd en tijd en rust om hun problemen aan te pakken. Jennifer werkt hier. Voorheen volgde ze de opleiding Howie the Harp van HVO Querido. "Howie is een dakloze Amerikaanse man. Hij ontwikkelde deze opleiding waarin mensen zoals hij die zelf het nodige hebben meegemaakt leren om hun ervaringen te gebruiken om anderen te helpen." 

Naïeve periode

Ook Jennifer heeft een turbulent verleden. Op haar 19e werden zij en haar moeder hun huis uitgezet. Haar moeder vertrok naar de andere kant van het land en Jennifer moest op eigen benen staan. "Ik kwam terecht in een daklozenopvang in Amsterdam, maar daar hield ik het maar drie weken vol. Er was een avondklok en allerlei regels waar ik als tiener helemaal geen zin had. Ik zat in mijn naïeve periode: ik dacht dat ik het zelf wel kon." 
Ze vertrok en kwam terecht op een studentenkamer, maar toen ze daar uit moest, werd ze dakloos. "Ik ging de prostitutie in om geld te verdienen en sliep overal en nergens. Soms bij vrienden, soms bij klanten, en als ik geld had ook weleens in een hotel." Iedereen dacht dat het goed met haar ging. Ze verdiende geld waar ze mooie kleren mee kocht en van op vakantie ging, onder andere naar haar oma in Curaçao. " Mijn moeder dacht: ' Die redt zich wel' ." 

Howie the Harp

De ommekeer kwam toen ze iemand tegenkwam die zag dat ze hulp nodig had. "Omdat ik een uitkering kreeg moest ik solliciteren. Tijdens het sollicitatiegesprek zei die vrouw tegen me: 'Jij hebt niet alleen een baan nodig, jij hebt veel meer hulp nodig.' Zo ben ik met een aantal tussenstappen uiteindelijk bij Howie the Harp terechtgekomen." De belangrijkste les die ze in die periode kreeg was hoe belangrijk het is dat iemand je ziet en naar je luistert. "Mijn leven had er heel anders uitgezien als ze me bij de daklozenopvang niet zomaar hadden laten gaan. Ik had iemand nodig die me had uitgelegd dat ik nu misschien baalde van die avondklok, maar dat de opvang ook een kans was om tot rust te komen en na te denken over hoe ik verder wilde."

Kopje koffie

Dat Howie-the-Harp haar op het lijf geschreven is, merkt ze iedere dag tijdens haar stage:"Ik weet uit ervaring waar de bewoners doorheen gaan. Als je hier terechtkomt heb je een zware tijd. Alles is donker en negatief en je ziet geen uitweg. Je wordt woedend op hulpverleners die met de allerbeste bedoelingen tegen je zeggen dat het heus weer beter wordt. Ik begrijp ook dat je door alle stress heel passief kunt worden. Dan kun je tien keer zeggen dat ze een formulier in moeten vullen, maar dat lukt dan gewoon niet." Wat wel helpt is persoonlijke aandacht. Een kopje koffie met iemand gaan drinken of zelfs een hapje eten. "Zodra je iemand het gevoel geeft dat ze even geen cliënt is voor wie van alles geregeld moet worden, maar dat ze mens kan zijn, ontstaat ruimte voor positiviteit, voor optimisme."

"Ik snap die stress"

Door haar ervaringen kan ze echt iets toevoegen, dat weet Jennifer wel zeker. "Vrouwen komen naar me toe en vragen hoe ik het destijds heb aangepakt. Omgekeerd laat ik veel over me heen komen. Soms schreeuwen ze naar me, soms zijn ze boos en ik snap die stress. Ik blijf luisteren. Dat is essentieel. Je moet het gevoel hebben dat iemand naar je luistert." En ook zij zegt tegen ze dat er een dag komt waarop hun leven er beter uitziet. "Ik heb nu een huis, een autootje, een opleiding en bijna een baan. Wie had dat gedacht! Je moet het jezelf gunnen om iets moois van je leven te maken. Je leven is het enige dat je hebt. Ik wou dat ik destijds iemand was tegengekomen die mijn negativiteit had kunnen omzetten in iets positiefs. Daarom probeer ik dat nu voor anderen te doen."